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Cómo leer un mapa topográfico

Hace unas semanas nuestros compañeros de Ordnance Survey, la agencia cartográfica nacional del Reino Unido, nos comunicaron unas estadísticas alarmantes: menos de un 20% de la población adulta sabe leer un mapa topográfico. Teniendo en cuenta que el porcentaje de personas que cada fin de semana salen a naturaleza es mucho mayor, este dato supone un peligro. Nos gustaría concienciaros de que, si no tenéis un GPS, es imperativo llevar un mapa en vuestras salidas (y si lo tenéis, también es recomendable) y, obviamente, saberlo leer. Aquí nuestro pequeño grano de arena, un completo artículo con las nociones básicas.

ESCALAS Y TIPOS DE ESCALAS

Escala es la razón de semejanza entre la superficie real y la representación cartográfica.

Al tener una superficie irregular y quererla representar en un plano resulta imposible cumplir las condiciones de proporcionalidad y de igualdad de ángulos en todos los puntos. La representación cartográfica se realiza sobre una superficie de referencia, la cual debe ser lo más parecida posible a la superficie terrestre. Entre las superficies de aproximación destaca el elipsoide de revolución.

La escala es el cociente entre la distancia de dos puntos del mapa, dividido por la distancia real reducida de ambos puntos. Al elegir la escala se pretende que el numerador sea la unidad y el denominador un número múltiplo de 10, 100, 1000, … Por ejemplo, una escala 1/2000 significa que 1 milímetro del mapa se corresponde 2000 milímetros de la realidad, o 2 metros.

En relación a la escala tenemos la siguiente clasificación:

  • Mapas de pequeña escala: 1/100000 y menores.
  • Mapas de mediana escala: entre 1/100000 y 1/10000.
  • Mapas de gran escala o planos: a partir de 1/2000.

En los mapas se suele incluir una escala gráfica, en la cual sobre una recta se marcan longitudes. Una distancia en el plano llevada sobre esa escala gráfica nos dará la distancia real.

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GENERALIZACIÓN

Al representar la superficie terrestre a una escala que reduce los detalles se plantean ciertos problemas como el de prescindir de detalles poco importantes o hacer una selección de ellos. Cuanto más pequeño sea el dibujo, más necesario es suprimir detalles o simplificar sus formas. La simplificación de dibujos en un mapa es lo que se denomina “generalizar”; por ejemplo, un río o un camino aparece mucho más recto en el mapa que en la realidad.

Muchas veces ni siquiera la generalización es suficiente para representar un elemento a una determinada escala y por tanto se recurre al empleo de símbolos, los cuales son dibujos “semejantes” al objeto, pero que a la escala a dibujar es imposible representarlo. A los símbolos que no son letras o números y para los cuales existe un acuerdo para establecer su significado, se les llama signos convencionales.

EL RELIEVE

Los mapas que no tienen ninguna representación del relieve se les denomina mapas planimétricos. Se denomina altimetría a la parte del mapa que representa el relieve.

REPRESENTACIÓN ALTIMÉTRICA

Curvas de nivel. Para representar la altimetría se emplea el sistema de planos acotados, de forma que se unen todos los puntos que tienen la misma cota mediante líneas denominadas “curvas de nivel”.

El resultado es el mismo que si la superficie que se quiere representar se cortase por unos planos horizontales y se proyectasen sobre un plano.

Así, dos curvas de nivel no pueden cortarse o coincidir, excepto comisas, acantilados… Las curvas de nivel cerradas tienen cotas mayores que las curvas que le rodean, excepto pozos, hoyos… Y todas las curvas de nivel son cerradas si se considera un mapa completo (el caso de una isla).

Otro detalle del curvado es la representación de las curvas maestras. En ellas se representa su cota mediante una rotulación de la curva más gruesa y poniendo la cota. Las curvas maestras se señalan cada cuatro normales.

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COTAS EN LOS MAPAS

La abundancia de puntos con altitud nos da la precisión de los mapas. Así, los mapas con mayor abundancia de cotas serán más precisos que los que tienen poca, aunque es errónea la premisa de que un mayor número de cotas mejora la calidad del mapa, ya que la abundancia excesiva de cotas puede entorpecer la lectura del mismo.

Normalmente se señalan los puntos de cota conocida: cumbres, collados, cruces de carreteras, puentes, edificios aislados….

Las cotas en España están referidas al nivel medio del mar de Alicante, cuya altitud es cero.

Dado que la información de este artículo es bastante extensa e intensa, hemos preferido dividirlo en dos partes la segunda de las cuales publicaremos el próximo jueves. ¡Seguid atentos!

 

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